Martin JRM Mars

Introducción

Situadas en el lago Sproat, dentro de la isla de Vancouver, se encuentran las instalaciones de Coulson Group. Una base pequeña pero que alberga al mayor hidroavión en activo de la actualidad: el Martin JRM Mars.

Hawaii en acción. Autor: Cam in Van

Hawaii en acción. Autor: Cam in Van

Historia

La historia del Martin JRM Mars se remonta a agosto de 1938 cuando la US Navy contrató a la Glenn L. Martin Aircraft Company para diseñar y construir un avión de patrulla marítima y bombardeo de gran tamaño. Tres años más tarde, en noviembre de 1941, presentarían su prototipo: el XPB2M-1 Mars, apodado Old Lady. Sin embargo, debido a un incidente en su motor número 3 en unas maniobras de taxi, habría que esperar hasta 1942 para el primer vuelo .

Prototipo XPB2M-1 Mars

Durante los siguientes años, las demostraciones del prototipo dejaron muy satisfecha a la US Navy que decidió realizar un pedido de 20 unidades. A diferencia del prototipo inicial, estas contarían con un diseño de cola recta monoderiva en lugar de la doble deriva angular.

La primera entrega se produciría en 1946. El avión apodado Hawaii Mars apenas duró unas semanas hasta que un fallo en el estabilizador horizontal hizo que el avión se accidentara durante una toma y se hundiera.

Con el fin de la guerra el proyecto se canceló y solo fueron construidos 5 aviones más. En 1946 se entregaron el Philippine Mars, Marianas Mars, Marshall Mars, Hawaii Mars (se ve que les gustaba el nombre) y en 1948 el Caroline Mars. Pero en 1950 se perdería el Marshall Mars debido a un incendio en uno de sus motores que acabó destruyendo y hundiendo el avión. Las operaciones del JRM continuaron durante 6 años más, hasta que estos acabaron varados en la base de Alameda, cerca de San Francisco.

Marshall Mars

Marshall Mars

Por aquel entonces, el oeste de Canadá sufría numerosos incendios y la falta de pistas de aterrizaje hacía complicada la tarea de los aviones contra incendios. Pero si algo tiene Canadá son muchos lagos, de ahí que el veterano piloto de la Forest Industries Flying Tankers (FIFT) Dan McIvor pensó que lo mejor era convertir a grandes hidroaviones en aviones cisterna. De esta forma Mclvor consiguió convencer a la FIFT para que comprase los 4 Martin Mars supervivientes y así reconvertilos en aviones contra incendios.

Los 4 JRM supervivientes

Los 4 JRM supervivientes

A principios de 1960 los primeros Martin Mars iniciaban sus operaciones en la Columbia británica pero a penas un año después sufrirían su primer accidente: en una descarga en Parksville el Marianas Mars chocó contra el monte Moriarty tras una descarga pereciendo sus 4 tripulantes. Las causas, aunque nunca fueron claras, se cree que se debieron a un fallo en el sistema de descarga que dejó al hidroavión demasiado pesado para elevarse. La siguiente baja se produjo en 1962, cuando el Caroline Mars acabó seriamente dañado durante la tormenta “Frieda” terminando así su vida operativa.

Estos incidentes no desanimarían a la FIFT que continuó con la conversión de las unidades restantes. Hawaii Mars y Philippine Mars iniciarían sus serviciones en 1963 y hasta 2006 siguieron su labor sin mayores incidentes.

Características

No hay un hidroavión al que comparar al Martin Mars. Pero para poder tener una idea del tamaño, el DC-10 sería un avión cisterna de tamaño similar:

  • Altura: 11.71 m
  • Longitud: 35.74 m
  • Envergadura: 60.96 m
  • Superficie alar: 342.4 m2
  • Peso: 34.279 kg
  • Peso máximo despegue: 74.800 kg

Rendimiento

A pesar de su enorme tamaño, su rendimiento se asemeja al de un Canadair CL-215T:

  • Velocidad máxima: 356 km/h (192 kts)
  • Velocidad de crucero: 305 km/h (165 kts)
  • Alcance: 8 000 km (5 000 mi)
  • Techo de servicio: 4 500 m  (14 760 ft)

Capacidad

El Martin Mars puede cargar hasta 27.270 litros de agua en sus tanques en aproximadamente 25 segundos gracias a dos probes que recogen unos 1.000 litros por segundo. Además, también tiene capacidad para 2.270 litros de espuma, cantidad suficiente para hacer una veintena de descargas sin tener que recargar.

Probes del Martin Mars

Probes del Martin Mars

La tripulación de este gigante (llamados cariñosamente “Marcianos”) está compuesta de un capitán, un primer oficial y dos ingenieros de vuelos que se encargan de las cargas y las descargas. Cada uno ocupa su función a la hora de cargar: el capitán realiza un aterrizaje normal a unos 130km/h (70 kts), pasa el control de la potencia a uno de los ingenieros de vuelo y baja las probes, a medida que el peso aumenta los ingenieros de vuelo controlan la velocidad para mantener el avión entre los 115-120 km/h (60 -70 kts) y una vez que los tanques están llenos el capitán sube las probes y pide la ingeniero de vuelo potencia para despegue. Ya en el aire se mezclan 227 litros de espuma para la descarga final que se suele realizar a unos 45 m (150 pies) para llegar a cubrir una superficie de 16.000 m2

Situación actual

Las dos unidades supervivientes, Philippine Mars y Hawaii Mars pertenecen desde 2007 a Coulson Group. Aunque aparentemente iguales, existe una notable diferencia en su interior: mientras que Hawaii Mars realiza la descarga en la parte inferior (como la inmensa mayoría de aviones cisternas) Philippine Mars realiza la descarga por dos salidas situadas en laterales. Esto se debe a que tiene los tanques de agua en el fuselaje principal (donde se situaba originalmente el cargamento) mientras que Hawaii los tiene en la parte inferior, en el lugar de los tanques de combustible. Esto hace que cargue 24.550 litros de combustible, la mitad menos que su compañero Philippine que carga 49.962 litros.

Phippine descargando. Autor: V.N. Smith

Phippine descargando. Autor: V.N. Smith

La situación actual Philippine Mars no es la mejor, se encuentra inactivo desde hace 6 años. Aunque la empresa propietaria trabajó en él desde 2008 en tareas de mantenimiento y renovación, este había pasado demasiado tiempo sin volar por lo que Coulson Group decidió retirarlo en 2012. Actualmente está siendo pintado con los colores azules originales de la US Navy para el que será su destino final: el Museo de Aviación Naval Nacional de Florida.

Philippine Mars. Autor: Malcon Nason

Por su parte, Hawaii Mars sigue en activo. Durante el 2011 fue contratado en 2011 durante 20 días México y este verano trabajó en un incendio  en Shunshine Coast tras haber pasado un 2012 tranquilo. Pero su futuro es más que incierto, parece ser que Coulson Group ha perdido su contrato con Wildfire Management Branch (encargados de la gestión de incendios en la Columbia Británica) por lo que, desgraciadamente, el verano de 2013 puede haber sido su último verano.

Hawaii Mars. Autor: Malcolm Nason

Hawaii Mars. Autor: Malcolm Nason

Fuentes: Historynet, martinmars, OldWings, Wikipedia

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